Le pélican nourrissant ses petits

Le pélican est un animal qui possède la particularité de nourrir ses petits en leur laissant prélever, après l’avoir régurgitée, la pêche préalablement emmagasinée dans une poche membraneuse située sous sa mandibule inférieure. C’est probablement à partir d’un malentendu [1] qu’est née la fable du pélican se transperçant le poitrail pour nourrir ses petits de son propre sang, et c’est en raison de cette fable que l’iconographie chrétienne s’est emparée de l’oiseau pour en faire un symbole du Christ.

Iconographie

Le pélican se perce la poitrine avec le bec. Le sang versé est recueilli par les oisillons au bec grand ouvert. La scène est principalement représentée dans le clipeus situé au sommet des croix peintes. Sa proximité avec celle du Christ mourant représenté immédiatement au-dessous renforce le sens donné à la mort de celui-ci dans un écho qui s’apparente également à une sorte de  paraphrase.

[1] Le symbole religieux semble être né d’une légende insérée dans le Physiologus, premier des bestiaires chrétiens, selon lequel les petits d’un pélican ayant réclamé trop violemment leur nourriture furent tués d’un violent coup de bec. Trois jours après, pris de remords, les parents indignes se seraient déchiré la poitrine pour arroser de leur sang les corps inertes de leur progéniture et les ramener à la vie …

 

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